Cet article a été initialement publié sur Business of Fashion

Par Doug Stephens

Un héros, tel que défini par le dictionnaire Webster, est "une figure mythologique ou légendaire dotée d'une grande force ou capacité, un guerrier illustre, une personne admirée pour ses nobles qualités ou quelqu'un qui fait preuve d'un grand courage". Dans des circonstances normales, rares sont ceux qui attribuent ces mots aux personnes qui stockent les rayons des épiceries, livrent nos colis, nous vendent des médicaments contre le rhume ou réparent nos automobiles. Mais ce ne sont bien sûr pas des circonstances normales. Et chaque matin, alors que beaucoup d'entre nous restent cloîtrés en toute sécurité à la maison, hors de portée de Covid-19, des dizaines de millions de détaillants dans le monde se rendent dans leurs lieux de travail, afin que le reste d'entre nous puisse fonctionner.

Cela a poussé des entreprises comme Walmart, Amazon et des dizaines d'autres à faire de leurs employés des «héros de la vente au détail», vantant leur bravoure et leur abnégation face au danger. Walmart a même produit des publicités comme celle-ci illustrant le personnel stoïque qui accomplit courageusement ses tâches quotidiennes (et à première vue, sans la «charge» de tout équipement de protection individuelle), tout en regardant le monstre viral le reste d'entre nous se recroqueviller de. C'est un message conçu pour attirer les cordes sensibles et semble un hommage approprié à ces âmes courageuses et altruistes.

Les problèmes avec cette représentation sont cependant doubles: premièrement, c'est un mensonge; et deuxièmement, nous, les clients, achetons en elle, avec de plus en plus d'entre nous qui utilisent les médias sociaux pour relayer et renforcer la notion d'héroïsme en première ligne du commerce de détail.

Ayant travaillé dans et autour de l'industrie du commerce de détail pendant plus de 30 ans et ayant également été personnellement responsable du bien-être de centaines d'employés de commerce de première ligne, je peux vous dire qu'ils ne se sont pas inscrits pour être des héros. Ils ne sortent pas du lit chaque matin, poussés par un sentiment de plus haute intention de faire vos courses, de stocker votre garde-manger ou de livrer votre repas. Ils n'ont pas prêté serment d'Hippocrate pour s'assurer que vous ne manquiez pas de dentifrice. Ils le font parce qu'ils le doivent. Parce qu'ils dépendent du revenu que leur travail rapporte. Ils le font parce que la plupart d'entre eux n'ont pas un mois de frais de subsistance à la banque et encore moins pourraient obtenir un prêt pour combler un écart.

Lorsque nous achetons le récit du «héros», nous perdons de vue la véritable histoire; que les détaillants ne sont pas des héros mais des victimes.

Il est également vrai que les détaillants comme Amazon et Walmart, qui exaltent désormais le caractère indispensable et le courage de leurs employés de première ligne, sont les mêmes entreprises qui ont passé des décennies à briser les syndicats; les syndicats qui n'ont pas cherché beaucoup plus qu'un salaire décent et des conditions de travail sûres pour leurs membres. En fait, au beau milieu de la crise actuelle, Amazon a licencié l'un de ses «héros». Son nom est Chris Smalls, un employé d'entrepôt qui a organisé une grève pour protester contre les conditions de travail dangereuses dans l'un des entrepôts d'Amazon. (Selon Amazon, Smalls a été licencié pour avoir mis en danger les autres en violant les règles de distanciation sociale.) Il convient de noter que Smalls n'était guère le premier employé d'Amazon à exprimer ses préoccupations concernant les conditions de travail dans les entrepôts Amazon.

Le problème est que dès que nous nous autorisons à acheter le récit du «héros», nous perdons de vue la véritable histoire: les travailleurs du commerce de détail ne sont pas des héros mais des victimes; victimes d'un système qui a agressivement supprimé leurs salaires, les a privés de leurs droits et protections et a banalisé leur travail. La plupart des travailleurs de la vente au détail sont terriblement sous-payés, sous-bénéficiaires et traités comme des pièces interchangeables dans la machine de vente au détail mondiale. Ils travaillent par nécessité profonde, avec beaucoup trop de gens qui s'accrochent à des revenus qui les maintiennent juste au-dessus du seuil de pauvreté ou, dans certains cas, qui vivent bien en dessous. Et si tout cela ne suffisait pas, ils font également face à des doses régulières d'abus de notre part, leurs clients. Un traitement digne d'un héros. Mais laissez-nous nous distraire de toute idée qu'ils font tout cela par choix. La plupart n'ont pas le choix.

Donc, nous ne devons pas nous laisser séduire par la notion romantique que les travailleurs du commerce de détail sont des héros. Cela a peut-être semblé brillant dans la salle de conférence d'une agence de publicité de Madison Avenue, mais sur le terrain, c'est juste plus des conneries d'entreprise.

Appeler des héros des détaillants ne change rien à leur réalité.

Mais permettez-moi d'être parfaitement clair. Je ne dis pas que ces personnes ne méritent pas notre reconnaissance, nos éloges ou notre inquiétude. Ils le font très certainement. Mais les qualifier de héros, ne change rien à leur réalité, pas plus qu’exprimer «pensées et prières» après qu’une autre fusillade de masse ait fait quoi que ce soit pour modifier les lois sur les armes à feu.

Si vous appréciez vraiment les gens qui travaillent dans les allées et les entrepôts de votre détaillant préféré, appelez votre politicien local et exigez pour eux un meilleur salaire et des conditions de travail sûres. Tenir publiquement les responsables de la vente au détail responsables qui maltraitent ou sous-évaluent leur personnel. Et surtout, prenez des décisions d'achat sur autre chose que le prix et la commodité, et transférez votre argent vers des marques et des détaillants qui privilégient les gens ou, à tout le moins, les considèrent comme des priorités égales.

S'il n'y a qu'un seul résultat positif de cette crise, j'espère que c'est une refonte complète de la société autour des conditions de travail, des salaires et des avantages sociaux des travailleurs de première ligne.

Les appeler «héros» ne suffit tout simplement pas.